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软件定义存储已经成为企业级存储领域一大技术发展方向,国内也有不少团队基于软件定义存储建立了初创公司。那么,如何才能成就一个“小而美”的存储科技公司呢?

来源:至顶网存储频道 2017年5月12日

关键字:存储 软件定义存储 大道云行

(作者阿明)软件定义存储已经成为企业级存储领域一大技术发展方向,国内也有不少团队基于软件定义存储建立了初创公司。那么,如何才能成就一个“小而美”的存储科技公司呢?

创业只是一个全新的开始

当初,谁也没有想到,他读了二十三年书,在存储圈摸爬滚打了十多年,先后在赛门铁克、同有科技 、联创信安、Memblaze工作过。最终还是选择了与朋友联合创业。

不过,这一切都与他在中科院读博期间重点研究和实践分布式存储系统不无关系。当时对Lustre有过深入的梳理,没想到,这还成为了后来创业的重要技术资产之一。

但是,只做Lustre研究并不能真正影响到他选择创业,而是基于这样的存储技术基础研究的积累,以及多年来存储圈的工作经验和行业观察,让他最终看到了来自企业级存储领域的两个重要“发展窗口”,也让他坚定了创业的想法。

一是市场窗口,国产存储替换非国产化存储的趋势带来了市场发展的机会,国产存储从而获得了前所未有的发展。

二是技术窗口,软件定义存储替换专有传统存储也让整个存储格局逐渐出现新的转变,成为企业级存储的全新发展方向。

软件定义存储的好处,在于软件和硬件实现了解耦合。它可以帮助用户利用集约化方式采购标准硬件,可以实现很好的扩展性,硬件快速升级或局部重构,优化软件堆栈,实现更好适配。以更经济方式,去实现更好性能、可靠性与扩展性 。

软件定义存储从技术上可以替代传统存储,客户接受程度也不断在提高。同时国产化存储的市场份额增长也非常明显,中国企业用户对于国产存储的需求也在不断增长。

来自IDC的企业级存储报告数据显示:软件定义存储已经成为企业级存储领域的发展大趋势。

当然了,创业只是一个全新的开始。可是,摆在创业者面前的第一个重要问题:如何开始才好呢?

有意思的是,他的创业想法,正好与长期工作在存储产品技术领域的前同事阮薛平不谋而合。

两人都看好软件定义存储对于现代数据中心的巨大影响力和推动力,希望能够组建一个技术团队,基于软件定义、分布式的思想实现企业级存储领域的创新与实践。

于是,他便成了软件定义智能存储——北京大道云行科技有限公司的创始人,他就是存储圈内人都比较熟悉的刘爱贵博士。

而阮薛平也同样成了大道云行的联合创始人。同时与他们一起携手创业的还有几位资深的存储技术工程师。

刘爱贵博士和阮薛平长期专注于企业级存储产品研发打造及解决方案推广实践,对企业级存储应用需求和市场模式非常熟悉。借助两人在存储圈的积累,代理销售一些品牌产品,维持公司先期发展并非难事。

但是,两位创始人一致认为真要是那样做了,大道云行就很容易被业界定性为一个存储渠道代理商或存储集成商,也会导致大道云行的精力分散,无法聚焦研发和产品打造,这就违背了他们创业的初衷。

创立一个属于自己的公司,推出一个属于自己的创新产品,这才是两人与多位资深企业级存储工程师走在一起的真正原因。

因此,从大道云行成立的第一天开始,就已经敲定了公司长远的发展战略:以自主研发作为夯实企业级存储技术的手段,以企业级用户实际需求作为产品创新与优化的根本,专注软件定义的分布式智能存储产品及技术服务。

一句话,大道云行的公司定位锁定在了:专注软件定义智能存储,即Software Defined Smart Storage,SDSS。

自研从一开始就坚定产品化

不过,谁都知道,对于一个企业级存储领域的创业公司来说,一开始就做自研产品,而不是采取代理销售或OEM模式,必然存在很大的挑战,也非常有难度。国内做企业级存储自研的公司也寥寥无几,比如像华为存储、宏杉科技等不仅资本投入巨大,人员规模也不小。

“在短期内会感觉比较艰苦,但从长期来看,公司的发展才更有后劲。” 刘爱贵博士与创始团队所有成员都坚信了这条信念。

当时,国内做存储虚拟化、超融合的公司还不算多,这类国内的自研产品也不多,针对Server SAN和文件系统方面做文章还是很有机会的。

当然,即便是一个企业级存储初创公司,也同样需要确立一个自己的产品发展目标。

“我们最初将公司对标的产品锁定在了EMC Isilon和Scale-IO。” 作为公司的创始人,也是技术研发和产品的主要负责人,刘爱贵博士认为必须锁定一个技术研发的对标产品,创业才会有着明确的目的性,这样才能一步一步将自己的创新产品尽可能做得极致与完善,最终获得用户认可。

EMC Isilon是大家熟悉的集群NAS,其横向扩展架构文件系统还是非常强大的,也属于集群存储领域的老大哥。

EMC Scale-IO是一个典型的软件定义存储的产品,但主要针对数据块存储,属于一个纯软件的解决方案。EMC Scale-IO将一台服务器的直连存储转化为共享式SAN,然后通过数以千计的服务器以集群化形式整合在虚拟SAN中,从而带来更强的I/O性能与存储容量。说到底,这就是一种Server SAN的构建模式。

以最终实现产品化作为了公司存储自研的既定方针,大道云行成立三年时间里推出来了两个非常有代表性的产品,并在行业领域获得初步“斩获”。

大道云行的第一个产品就是Server SAN方面的SSAN,在性能和功能方面与ScaleIO有着异曲同工之妙。

SSAN软件定义存储的理念,采用去中心化的全对等Share-nothing架构,融入Scale-Out分布式块存储技术和架构,聚合X86服务器内的存储和计算资源,可从2个X86服务器节点动态扩展到上千个X86服务器节点,实现EB级的海量存储容量和大规模I/O并行的存储性能。

“作为传统SAN基础设施的替代产品,SSAN充分整合X86硬件平台内的资源包括CPU、内存、总线、硬盘、网络等,以存储软件的高度优化和硬件资源最大化利用为目标,构建高效,智能、可持续升级的开放型软件定义存储系统。

SSAN集合多种企业级数据服务功能,例如 QoS、自动精简配置和快照,可实现大规模、高可靠、高性能、超融合的存储应用,非常适合对可扩展性和存储性能要求不断提升的应用场景,如数据库、虚拟化、云计算等。”

值得一体的是,SSAN在国产化道路上也取得了一定的成功。

2017年5月,大道云行正式推出基于飞腾国产处理器和银河麒麟操作系统的纯国产化Server SAN存储系统SSAN Guard。

本着“自主可控、安全可信、高效可用”的目标,SSAN Guard完全基于国产化软硬件技术堆栈,包括内置单路多核飞腾FT1500A/16处理器的国产化硬件平台、银河麒麟Kylin OS和TaoCloud SSAN分布式块存储软件。

SSAN Guard的性能与扩展性与之前SSAN如出一辙。未来它将支持国产化的加密和数据压缩卡,针对龙芯、申威等国产化硬件平台的适配工作也在积极地推进。

通过在企业用户层面推进SSAN测试与应用,大道云行发现企业用户对于文件系统方面的需求非常大,很快随着第二个产品XDFS的出现,也逐渐在多个行业领域开始测试和应用推进了。文件系统的应用似乎更容易让用户接受,相对也更为成熟一些。

从确立产品研发对标产品,到推出ServerSAN存储 SSAN和最新的纯国产化SSAN Guard,以及分布式文件系统XDFS,相比业内存储公司来说,大道云行推出产品的周期相对更短一些,其原因就在于创始团队成员在企业级存储领域长期耕耘的经验,包括技术研发方向、存储应用积累、用户需求把握,都有着前期的充分准备。

因此,在很大程度上,专注软件定义存储,也超出了大道云行创业之初的公司发展预期。

正因为专注SDSS,同时对技术演变趋势和行业需求相对比较熟悉,再加上软件定义存储的公司发展定位清晰,也是初创团队成员自己擅长的技术存储领域。明白传统存储的优劣,因而,大道云行产品总体规划上十分强调简单、稳定、可靠的原则,“大道至简”简单也是一种智能的技术表现。当然,也会立足企业用户应用情况,进一步加强产品的稳定性与功能性的丰富。

况且产品化也是一个循序渐进的过程,具体可以分为三个阶段。

第一阶段,产品从无到有,实现简单可靠,可以使用。

第二阶段,构建有竞争力的解决方案,在行业领域成为主导企业之一。

第三阶段,实现智能存储,实现存储应用感知,其中包含了AI 与Storage结合的创新思路,同时融合虚拟化、容器、安全以及大数据分析机制,但核心还是实现存储与数据的智能感知管理。

在中国存储市场上,真正做存储产品自研的公司确实屈指可数,为此,大道云行也吸引了专业投资机构的关注。

据介绍,如山资本和鼎兴量子相继对大道云行做了总计千万级的融资。资本市场对于企业级IT领域开始专注,投资方向对于企业级IT领域越来越重视,因而大道云行有了资本的助力,也就有了自研的资本基础。当初靠着大道云行创始成员自掏腰包自筹资金,坚持了近两年的发展,确属不易。因此,对于前期产品研发推进来说,资本的支持有着很大的促进作用。

同时,投资的资本方也带来了生态圈的资源,如山资本围绕云安全、大数据生态圈投资,鼎兴量子围绕大数据生态圈投资,从而对于大道云行的发展也带来不少帮助。

“寻找我们发展的基石”

获得资本支持之后的大道云行,公司发展明显获得了提速,然而,真正可以成为企业级存储领域的代表者,定会离不开优秀的基因。

“挖掘我们发展的基石,不外乎几个因素。” 刘爱贵博士提到这几个因素,其实就是大道云行的发展基因。

其一,专注精神,对于既定方向,认准了,一往无前,坚持做下去,直到做出稳定的产品。并且任何一个公司可以抵达优秀与卓越,也离不开对某一领域的专注。

其二,用户基础,基于对行业领域的深刻理解,大道云行新产品出来后,都会进行用户前期试用,通过试用不仅可以检验产品的性能、稳定性、功能等方面的问题,同时可以更直接、更细致地优化产品。

其三,精益研发管理,大道云行公司规模虽然目前并不大,但从一开始以技术研发作为公司创立之本,自然对于研发的管理也自有一套实践理论,那就是精益研发管理,每一位工程师对于自己负责的产品每一行代码做到心中有数,心中有效。

其四,工程师文化,大道云行的公司整体定位为富有工程师文化的科技公司,因公司“存储自研”的发展基调,让工程师文化得以发展与盛行,大家对于技术的热爱非常执着,可能正是因为这份执着才让大家走在了一起。

其五,全员持股,开放、平等、扁平化的团队文化更具备创造性的活力,这是所有初创公司所期望得到的主观动力。大道云行目前员工规模不大,全员持股,让每位员工对公司未来的发展都抱有具体想法和方向,相互影响、相互带动、相互激励,形成员工与公司共同进步。

其六,资本加速,2014年10月,大道云行由刘爱贵博士和阮薛平两人联合其他几位工程师组建了起来,自筹资金坚持了近两年左右,然后才获得了资本方的认可与进入。自有了资本进入之后,在研发人员规模扩充之下,产品研发速度自然加快了,资本加速的效果十分明显。

在这六大基因的驱动下, 刘爱贵博士表示他自己也获得了很大的改变与进步。

首先事必躬亲,两年创业做的事情比之前八年九年做的事情还要多。

其次决策者也是执行者,创业之后需要自己做决策,自己不仅是决策者,也是核心的执行者,随时准备亲自上阵。

再者个人状态的转变,从之前的专注工作转变成了自己的全栈工作,个人状态也有了完全转变,大家都成了公司的“主人” 。

不仅创始人获得了很大的转变,同时每位进入大道云行的员工也逐渐进入自己的角色,承担起一个股东和建设者的多重责任。

波澜不惊见真功

这里,需要提到一个问题,任何一个公司的发展过程不可能不遭遇困难和挑战。

从2014年发展至今,经过近3年时间的打磨,期间也遭遇过一些困难和阻碍,大道云行如何做到波澜不惊地搞定这些问题的呢?

一是,针对用户应用层面。早期用户面临大道云行内部资源协调的问题。在研发力量不足的情况下,协调研发进度与用户需求的问题确实存在很大挑战。当融资引入之后,公司研发员工规模扩大了,解决这个方面问题就更容易了。

不过,当拥有了一定客户群后,大道云行面临一个困惑,不少客户要求公司提供全面解决方案。对于大道云行来说,到底是联合业内厂商为客户提供全面解决方案,还是继续聚焦自己既定的产品优化和升级。

在考虑到公司长期发展和专注方向时,也就需要有所选择。最终公司还是坚持走自己的产品方向,专注用户需求变化去做技术服务,而不是一味迎合用户所需甚至改变自己的产品设计。

二是,针对研发测试的挑战层面。市面上早有超融合、Openstack等方面的产品,表现都很火,最终,大道云行还是选择了做自己最擅长的技术方向。同时,针对用户在POC测试中提出的需求,需要按照公司整体战略方向来定制。

对于用户需求“有所为有所不为”,不偏离公司主体技术研发方向的事情可为,一旦偏离必须不为。

毕竟用户对于存储稳定性要求很高,产品质量测试如何做,当时确实是摆在大道云行公司面前的大问题 。在有限的人力情况下,采用自动化测试方法,以及团队之间的交叉测试,借助用户直接参与的方式进行Beta版本产品的测试,这对于产品稳定性和质量,有着更直接的提升。

三是,针对智能化发展差异化竞争层面。在这三年的公司发展中,也是云计算与大数据风起云涌的时期,大道云行如何将公司产品研发思路与技术潮流契合,其中方法很有哲理。

以超融合为例,当前的国内超融合厂商也超过了40家。一旦在同一个领域进入的厂商增多了,必然需要采取差异化竞争。而在竞争差异化上,大道云行更专注智能化存储的方向。

为了避免同质化的竞争,大道云行在多个行业里面进行深入耕耘。在广电、医疗、特殊行业的开拓,确实有着更多的定制化产品要求。产品定制的差异化竞争方式,明显利于公司后面的发展。

从而,以市场差异化为手段,更智能地符合用户定制化需求,具备更到位的存储技术服务支持,就必然可以赢得更多用户的关注。

但事实上,不只是获得了用户关注,同时也获得了用户的成功部署。目前在医疗及生物信息、科研教育、广电传媒、遥感测绘、特种行业、企业制造业等领域建立了广泛的合作,并赢得了众多典型客户。

因此,在存储行业,一个初创企业由小变大、由弱变强,大道云行做到了。

四是,针对产品战略层面。大道云行产品思路采用差异化与长板原理,将自己的长处发挥得淋漓尽致,实现差异化竞争的目的。对于自己不擅长的“短板”,采用合作伙伴合作的方式来互补。

从产品线发展来看,逐渐完善分布式文件存储、块存储、对象存储三个不同的产品,最终采用统一的存储管理平台来实现统一管理。

虽然目前只是SSAN和XDFS两条存储主要产品线。在超融合方面也推出了两种形态:一种采用SSAN方式,一种采用XDFS方式。

在产品方面,对磁盘、混合、全闪存储方面都会覆盖;在行业方面,打造全行业需求的解决方案,会更多专注文件存储、块存储和对象存储的具体用户需求,未来也会推出全闪存配置的文件系统和SSAN。

五是,在赢得投资圈支持层面。在2016年下半年,大道云行获得了千万级融资,这对大道云行的产品研发有了很好的促进作用,同时投资圈带来生态资源的互补。

另外,投资方也有着更多的管理经验可以借鉴,公司人员管理方面也有了更好的提升。更关键的是:对于公司后面的发展,投资方可以非常系统化地给予专业的支持。

不过,对于大道云行的未来理想状态,日常销售可以保持基本运营,融资的资本可以让公司在市场和产品层面加速成长,做大做强。

从而,最终必将让大道云行成就一个小而美的存储科技公司。

小结:云行大道,存储为要

对于大道云行三年左右的发展历程来分析,可以归纳总结为八个字,即:“云行大道,存储为要。”

一个专注软件定义的智能存储的初创公司,几十个汉子和妹子,可以在三年内推出三大拳头产品ServerSAN存储 SSAN和分布式文件系统XDFS,已经获得了多个行业领域的用户成功部署与应用。以及最新推出的纯国产化SSAN Guard也备受业界关注,同时也获得了资本市场的认可。

这离不开大道云行的公司发展基因,以存储技术自研为基础,以用户需求为导向,以全员持股共同发展为基调,其工程师文化必将推进公司在软件定义智能存储领域持续深入发展。

在云计算与大数据奉行其道的今天,大道云行的软件定义的灵活架构,存储与计算的超融合,可以实现与数据库、虚拟化、云应用、行业软件的深度集成,对于企业级存储的云化应用有着天生优势。

当然了,数据存储永远是企业级用户最宝贵的资产,相信这条软件定义智能存储的道路,不仅适合大道云行的未来发展,同时也适合更多在软件定义存储领域有所作为的企业级用户的创新需求变化。

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